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Mercenarios y el futuro de la guerra

23 de octubre de 2018

Leonor de Cisneros

Una monarquía de Oriente Medio contrató a ex soldados estadounidenses para matar a sus enemigos políticos. Este podría ser el futuro de la guerra.

Acuñando un AK-47 y chupando una paleta, el ex Boina Verde Americano se topó con la parte trasera de un SUV blindado mientras serpenteaba por las oscuras calles de Aden. Otros dos comandos en la misión eran antiguos SEAL de la Marina. Como combatientes de élite de operaciones especiales de los Estados Unidos, tuvieron años de entrenamiento especializado por parte del ejército de los Estados Unidos para proteger a los Estados Unidos. Pero ahora estaban trabajando para un dueño diferente: una compañía privada estadounidense que había sido contratada por los Emiratos Árabes Unidos, una pequeña monarquía del desierto en el Golfo Pérsico.

Esa noche, 29 de diciembre de 2015, su trabajo consistía en llevar a cabo un asesinato.

Su ataque armado, descrito en BuzzFeed News por dos de sus participantes y corroborado por imágenes de vigilancia con aviones no tripulados, fue la primera operación en una empresa con fines de lucro sorprendente. Durante meses en aquel Yemen desgarrado por la guerra, algunos de los soldados mejor entrenados de Estados Unidos trabajaron en una misión mercenaria de oscura legalidad para asesinar a destacados clérigos y figuras políticas islamistas.

Su objetivo esa noche: Anssaf Ali Mayo, el líder local del partido político islamista Al-Islah. Los Emiratos Árabes Unidos consideran a Al-Islah como la rama yemení de la Hermandad Musulmana mundial, que los Emiratos Árabes Unidos llaman una organización terrorista. Muchos expertos insisten en que Al-Islah, uno de cuyos miembros ganó el Premio Nobel de la Paz, no es un grupo terrorista. Dicen que es un partido político legítimo que amenaza a los Emiratos Árabes Unidos no a través de la violencia, sino al denunciar sus ambiciones en Yemen.

El plan de los mercenarios consistía en colocar una bomba con metralla en la puerta de la sede de Al-Islah, ubicada cerca de un estadio de fútbol en el centro de Adén, una importante ciudad portuaria yemení. La explosión, explicó uno de los líderes de la expedición, debía "matar a todos en esa oficina".

Cuando llegaron a las 9:57 de la noche, todo parecía tranquilo. Los hombres salieron de la camioneta, con las armas preparadas. Uno llevó la carga explosiva hacia el edificio. Pero justo cuando estaba a punto de llegar a la puerta, otro miembro del equipo abrió fuego, disparó a lo largo de la calle con poca luz, y su plan cuidadosamente diseñado colapsó.

La operación contra Mayo, que se informó en ese momento pero hasta ahora no se sabía que hubiera sido llevada a cabo por mercenarios estadounidenses, marcó un punto crucial en la guerra en Yemen, un conflicto brutal que ha visto a niños muertos de hambre, aldeas bombardeadas y epidemias de cólera desplazándose a través de la población civil. El bombardeo fue la primera salva en una serie de asesinatos sin resolver que mataron a más de dos docenas de los líderes del grupo.

La compañía que contrató a los soldados y llevó a cabo el ataque es Spear Operations Group, constituida en Delaware y fundada por Abraham Golan, un carismático contratista de seguridad israelí húngaro que vive fuera de Pittsburgh. El lideró el ataque del equipo contra Mayo.

"Hubo un programa de asesinato dirigido en Yemen", dijo a BuzzFeed News. "Lo estaba ejecutando. Lo hicimos. Fue sancionado por los Emiratos Árabes Unidos dentro de la coalición".

Los Emiratos Árabes Unidos y Arabia Saudita lideran una alianza de nueve países en Yemen, luchando contra lo que es en gran parte una guerra ajena contra Irán. Los Estados Unidos están ayudando al lado saudí de los Emiratos Árabes Unidos proporcionando armas, inteligencia y otro tipo de apoyo.

La oficina de prensa de la Embajada de los Emiratos en los EE.UU., así como su departamento de asuntos públicos de EE.UU., Harbour Group, no respondieron a múltiples llamadas telefónicas y correos electrónicos.

Las revelaciones de que una monarquía de Medio Oriente contrató a estadounidenses para llevar a cabo asesinatos se producen en un momento en que el mundo se centra en el presunto asesinato del periodista disidente Jamal Khashoggi por parte de Arabia Saudita, un régimen autocrático que tiene estrechos vínculos tanto con los EE.UU. como con los EAU. (La Embajada de Arabia Saudita en los EE.UU. no respondió a una solicitud de comentarios. Riyadh ha negado que mató a Khashoggi, aunque los informes de noticias sugieren que está considerando culpar de su muerte a un interrogatorio fallido).

Golan dijo que durante los meses de combate de su compañía en Yemen, su equipo fue responsable de varios de los asesinatos de alto perfil, aunque se negó a especificar cuáles. Argumentó que Estados Unidos necesita un programa de asesinatos similar al modelo que desplegó. "Sólo quiero que haya un debate", dijo. "Tal vez soy un monstruo. Tal vez debería estar en la cárcel. Tal vez sea un chico malo. Pero estoy en lo correcto".

La misión de asesinato privado de Spear Operations Group marca la confluencia de tres desarrollos que transforman la manera en que se lleva a cabo la guerra en todo el mundo:

  • El combate moderno contra el terrorismo se ha alejado de los objetivos militares tradicionales, como la destrucción de aeródromos, emplazamientos de armas o cuarteles, para matar a individuos específicos, transformando en gran parte la guerra en asesinatos organizados.
  • La guerra se ha ido privatizando cada vez más, y muchas naciones subcontratan la mayoría de los servicios de apoyo militar a contratistas privados, dejando el combate de primera línea como prácticamente la única función que Estados Unidos y muchos otros militares no han contratado para empresas con fines de lucro.
  • Las largas guerras estadounidenses en Afganistán e Irak han dependido en gran medida de las fuerzas especiales de élite, produciendo decenas de miles de comandos estadounidenses altamente entrenados que pueden exigir altos salarios del sector privado para contratos de defensa o trabajo de mercenarios.

Con la misión de Spear Operations Group en Yemen, estas tendencias se convirtieron en un negocio nuevo e incendiario: el asesinato por contrato militarizado, llevado a cabo por combatientes estadounidenses hábiles.

Los expertos dijeron que es casi inconcebible que los Estados Unidos no hubieran sabido que los EAU, cuyos militares han entrenado y armado en prácticamente todos los niveles, han contratado a una compañía estadounidense integrada por veteranos estadounidenses para llevar a cabo un programa de asesinatos en una guerra que vigilan de cerca.

Uno de los mercenarios, de acuerdo con tres fuentes familiarizadas con la operación, solía trabajar con la "rama de tierra" de la CIA, el equivalente de la agencia de las fuerzas especiales de los militares. Otro era un sargento de las fuerzas especiales en la Guardia Nacional del Ejército de Maryland. Y aún otra, según cuatro personas que lo conocían, todavía estaba en la Reserva de la Marina como SEAL y tenía una autorización de alto secreto. Era un veterano de SEAL Team 6, o DEVGRU, dijeron las fuentes a BuzzFeed News. El New York Times describió una vez a esa unidad de élite, famosa por matar a Osama bin Laden, como una "máquina de caza mundial con supervisión externa limitada".

La CIA dijo que no tenía información sobre el programa de asesinatos de mercenarios, y el Comando de Guerra Especial de la Marina se negó a comentar. Un ex funcionario de la CIA que ha trabajado en los Emiratos Árabes Unidos inicialmente le dijo a BuzzFeed News que no había manera de que los estadounidenses pudieran participar en un programa así. Pero después de verificar, volvió a llamar: "Había tipos que básicamente estaban haciendo lo que dijiste". Se sorprendió, dijo, por lo que aprendió: "¿Qué procedimientos de investigación hay para asegurarse de que el tipo que acabas de asesinar es realmente un chico malo?" Los mercenarios, dijo, eran "casi como un escuadrón de asesinatos".

Sorprendentemente, no está claro si la operación mercenaria de Spear viola la ley estadounidense. Por un lado, la ley de EE.UU. hace que sea ilegal "conspirar para matar, secuestrar, mutilar" a alguien en otro país. Las compañías que prestan servicios militares a naciones extranjeras se supone son reguladas por el Departamento de Estado, que dice que nunca le ha otorgado a ninguna compañía la autoridad para suministrar tropas de combate o mercenarios a otro país.

Sin embargo, como BuzzFeed News informó anteriormente, los EE.UU. no prohíben a los mercenarios. Y con algunas excepciones, es perfectamente legal servir en milicias extranjeras, ya sea que uno esté motivado por el idealismo o el dinero. Sin consecuencias legales, los estadounidenses han servido en las Fuerzas de Defensa de Israel, la Legión Extranjera Francesa e incluso una milicia que lucha contra el ISIS en Siria. Spear Operations Group, de acuerdo con tres fuentes, logró que los Emiratos Árabes Unidos otorguen rango militar a los estadounidenses involucrados en la misión, lo que podría brindarles cobertura legal.

A pesar de operar en una zona gris legal y política, Golan anuncia su marca de asesinatos selectivos como una estrategia de contra-terrorismo de precisión con menos bajas civiles. Pero la operación de Mayo muestra que esta nueva forma de guerra conlleva muchos de los mismos problemas antiguos. Los planes de los comandos fracasaron, y la inteligencia resultó defectuosa. Y su ataque estuvo lejos de ser quirúrgico: el explosivo que colocaron en la puerta fue diseñado para matar no a una sola persona, sino a todos en la oficina.

Aparte de las objeciones morales, los asesinatos dirigidos con fines de lucro añaden nuevos dilemas a la guerra moderna. Los mercenarios privados operan fuera de la cadena de mando militar de los Estados Unidos, por lo que si cometen errores o cometen crímenes de guerra, no existe un sistema claro para responsabilizarlos. Si los mercenarios hubieran matado a un civil en la calle, ¿quién habría investigado?

La misión de Mayo expone un problema aún más central: la elección de objetivos. Golan insiste en que mató solo a los terroristas identificados por el gobierno de los Emiratos Árabes Unidos, un aliado de los Estados Unidos. ¿Pero quién es terrorista y quién es político? ¿Qué es una nueva forma de guerra y qué es un asesinato a sueldo a la antigua? ¿Quién tiene derecho a elegir quién vive y quién muere, no solo en las guerras de una monarquía secreta como los Emiratos Árabes Unidos, sino también las de una democracia como la de los Estados Unidos?

BuzzFeed News ha reunido la historia interna del ataque de la compañía a la sede de Al-Islah, revelando cómo se ve la guerra de mercenarios ahora y en qué podría convertirse.

El acuerdo que llevó a los mercenarios estadounidenses a las calles de Aden se llevó a cabo durante un almuerzo en Abu Dhabi, en un restaurante italiano en el club de oficiales de una base militar de los Emiratos Árabes Unidos. Golan y un antiguo SEAL de la Marina estadounidense cincelado llamado Isaac Gilmore habían volado desde los EE.UU. para hacer su propuesta. No comenzó bien, como recordó Gilmore.

Su anfitrión fue Mohammed Dahlan, el temible ex jefe de seguridad de la Autoridad Palestina. Con un traje bien hecho, miró a sus mercenarios huéspedes con frialdad y le dijo a Golan que, en otro contexto, estarían tratando de matarse entre ellos.

De hecho, hacían una pareja poco probable. Golan, quien dice que nació en Hungría de padres judíos, mantiene conexiones de larga data en Israel para su negocio de seguridad, según varias fuentes, y dice que vivió allí durante varios años. Golan tuvo una fiesta en Londres con el ex jefe del Mossad, Danny Yatom, según un artículo de Mother Jones de 2008, y su especialidad era "brindar seguridad a los clientes de energía en África". Uno de sus contratos, según tres fuentes, era proteger a los barcos que perforaban los campos petrolíferos en alta mar en Nigeria por sabotaje y terrorismo.

Golan, que tiene una barba  y fuma cigarrillos Marlboro Red, irradia entusiasmo. Un buen vendedor es cómo lo describió un ex funcionario de la CIA. El mismo Golan, quien es muy educado y con frecuencia cita a filósofos y novelistas, cita a André Malraux: "El hombre no es lo que cree que es, sino lo que esconde".

Golan dice que se educó en Francia, se unió a la Legión Extranjera francesa y ha viajado por todo el mundo, a menudo luchando o realizando contratos de seguridad. En Belgrado, dice, conoció al infame luchador paramilitar y gángster Željko Ražnatović, mejor conocido como Arkan, quien fue asesinado en 2001. "Tengo mucho respeto por Arkan", dijo a BuzzFeed News.

BuzzFeed News no pudo verificar partes de la biografía de Golan, incluido su servicio militar, pero Gilmore y otro veterano de operaciones especiales de los EE.UU. que estuvo con él en el campo dijeron que está claro que tiene experiencia de soldado. Se le considera competente, despiadado y calculador, dijo el ex funcionario de la CIA. Es "propenso a la exageración", dijo otro ex oficial de la CIA, pero "es el tipo de persona que contratas para las locuras".

Dahlan, quien no respondió a los múltiples mensajes enviados a través de asociados, creció en un campo de refugiados en Gaza, y durante la década de 1980 se convirtió en un actor político importante. En los años 90, fue nombrado jefe de seguridad de la Autoridad Palestina en Gaza, supervisando una dura represión contra Hamas en 1995 y 1996. Más tarde se reunió con el presidente George W. Bush y desarrolló fuertes lazos con la CIA, y se reunió con el director de la agencia, George Tenet. , varias veces. Dahlan fue una vez promocionado como un posible líder de la Autoridad Palestina, pero en 2007 cayó en desgracia, acusado por la Autoridad Palestina de corrupción y por Hamas de cooperar con la CIA e Israel.

Un hombre sin patria, que huyó a los EAU. Según informes, se rehizo a sí mismo como asesor clave del príncipe heredero Mohammed bin Zayed Al Nahyan, o MBZ, conocido como el verdadero gobernante de Abu Dhabi. El ex oficial de la CIA que conoce a Dahlan dijo: "Los Emiratos Árabes Unidos lo tomaron como su pit bull".

Ahora, durante el almuerzo en el club de oficiales, el pit bull desafió a sus visitantes a que le dijeran qué era tan especial acerca de los combatientes de Estados Unidos. ¿Por qué eran mejores que los soldados emiratíes?

Golan respondió con valentía. Al querer que Dahlan supiera que podía disparar, entrenar, correr y pelear mejor que nadie en el ejército de los Emiratos Árabes Unidos, Golan dijo: "Dame a tu mejor hombre y lo venceré. Cualquiera".

El palestino hizo un gesto a una ayudante femenina joven atenta sentada cerca. Ella es mi mejor hombre, dijo Dahlan.

La broma liberó la tensión, y los hombres se acomodaron. Ordena los espaguetis, recomendó Dahlan.

Los Emiratos Árabes Unidos, con una gran riqueza pero solo alrededor de 1 millón de ciudadanos, dependen de los trabajadores migrantes de todo el mundo para hacer todo, desde la limpieza de sus inodoros hasta la enseñanza a sus estudiantes universitarios. Su ejército no es diferente, pagando sumas generosas a las ansiosas compañías de defensa y ex generales de los Estados Unidos. El Departamento de Defensa de los Estados Unidos ha aprobado al menos $27 mil millones en ventas de armas y servicios de defensa a los Emiratos Árabes Unidos desde 2009.

El general retirado del ejército estadounidense Stanley McChrystal una vez se inscribió para formar parte de la junta de una compañía militar de los Emiratos Árabes Unidos. El ex Navy SEAL y el vicealmirante Robert Harward dirigen la división de Lockheed Martin en los EAU. El ejecutivo de seguridad Erik Prince, ahora enredado en la investigación del abogado especial Robert Mueller sobre la interferencia electoral rusa, se estableció allí por un tiempo, ayudando a los Emiratos Árabes Unidos a contratar mercenarios colombianos.

Y como BuzzFeed News informó a principios de este año, el país incluye a extranjeros en su ejército y le dio el rango de general a un teniente coronel estadounidense, Stephen Toumajan, que lo colocó al mando de una rama de sus fuerzas armadas.

Los EAU no están solos en el uso de contratistas de defensa; de hecho, son los Estados Unidos los que ayudaron a impulsar el movimiento mundial hacia la privatización de los militares. El Pentágono les paga a las compañías para que realicen muchas funciones tradicionales, desde alimentar a los soldados hasta mantener las armas y vigilar los convoyes.

Los Estados Unidos trazan la línea en el combate; no contrata mercenarios para llevar a cabo ataques o participar directamente en la guerra. Pero esa línea puede volverse borrosa. Las empresas privadas proporcionan detalles de seguridad fuertemente armados para proteger a los diplomáticos en zonas de guerra o a los oficiales de inteligencia en el campo. Tales contratistas pueden participar en tiroteos, como lo hicieron en Benghazi, Libia, cuando dos contratistas murieron en 2012 defendiendo un puesto de la CIA. Pero, oficialmente, la misión era la protección, no la guerra.

Fuera de los EE.UU., contratar mercenarios para llevar a cabo misiones de combate es raro, aunque ha ocurrido. En Nigeria, una fuerza de ataque liderada por el mercenario sudafricano Eeben Barlow se movió con éxito contra el grupo militante islamista Boko Haram en 2015. Una empresa fundada por Barlow, Executive Outcomes, fue acusada de aplastar a la sangrienta fuerza rebelde del FRU en la Sierra Leona, devastada por la guerra en los años noventa.

Pero mientras comían espagueti con Dahlan, Golan y Gilmore estaban ofreciendo una forma extraordinaria de servicio mercenario. Esto no proporcionaba detalles de seguridad, ni tampoco era una lucha militar tradicional o una guerra de contra-insurgencia. Fue, dicen tanto Golán como Gilmore, el asesinato selectivo.

Gilmore dijo que no recuerda a nadie que haya usado la palabra "asesinatos" específicamente. Pero desde esa primera reunión quedó claro que no se trataba de capturar o detener el liderazgo de Al-Islah. "Era muy específico sobre lo que estábamos apuntando", dijo Gilmore. Golan dijo que se le dijo explícitamente que ayudara a "perturbar y destruir" a Al-Islah, lo que él llama una "rama política de una organización terrorista"

Él y Gilmore prometieron que podrían formar un equipo con el conjunto de habilidades adecuado, y rápidamente.

En las semanas posteriores a ese almuerzo, se establecieron los términos. El equipo recibiría $1.5 millones al mes, dijeron Golan y Gilmore a BuzzFeed News. Ganarían bonos por muertes exitosas (Golan y Gilmore se negaron a decir cuánto), pero realizarían su primera operación a mitad de precio para demostrar lo que podían hacer. Más tarde, Spear también entrenaría a soldados de los EAU en tácticas de comando.

Golan y Gilmore tenían otra condición: querían ser incorporados a las Fuerzas Armadas de los Emiratos Árabes Unidos. Y querían que sus armas, y su lista de objetivos, vinieran de oficiales militares uniformados. Eso fue "por razones jurídicas", dijo Golan. "Porque si todo se va a la mierda", explicó, el uniforme de los EAU y las placas de identificación marcarían "la diferencia entre un mercenario y un militar".

Dahlan y el gobierno de los Emiratos Árabes Unidos firmaron el acuerdo, dijeron Golan y Gilmore, y Spear Operations Group se puso a trabajar.

De vuelta en los EE.UU., Golan y Gilmore comenzaron a reunir a ex soldados para el primer trabajo de prueba. Spear Operations Group es una pequeña empresa, nada como los gigantes de seguridad como Garda World Security o Constellis, pero tenía una gran cantidad de talentos para elegir.

Una consecuencia poco conocida de la guerra contra el terrorismo, y en particular los 17 años combinados de guerra de Estados Unidos en Irak y Afganistán, es que el número de fuerzas de operaciones especiales se ha más que duplicado desde el 9/11, de 33,000 a 70,000. Ese es un vasto grupo de soldados seleccionados, entrenados y probados en combate por las unidades más elitistas del ejército de los EE.UU., como los SEAL de la Marina y los Guardabosques del Ejército. Se sabe que algunos reservistas de operaciones especiales se involucran en actividades con fines de lucro, dijo un oficial de SEAL de alto nivel que pidió no ser nombrado. "Conozco a algunos de ellos que hacen este tipo de cosas", dijo. Si los soldados no están en servicio activo, agregó, no están obligados a informar sobre lo que están haciendo.

Pero las opciones para los veteranos de operaciones especiales y reservistas no son lo que eran en los primeros años de la Guerra de Irak. El trabajo de seguridad privada, que en su mayoría protege a los funcionarios del gobierno de EE.UU. en entornos hostiles, carece de la emoción del combate real y es más "como conducir a la señorita Daisy con un rifle M4", según dijo un antiguo contratista. Tampoco se gana lo que solía ganar. Mientras que las tarifas iniciales para los veteranos de élite en trabajos de seguridad de alto nivel solían ser de $700 o $800 por día, dijeron los contratistas, ahora esas tarifas han bajado a alrededor de $500 por día. Golan y Gilmore dijeron que estaban ofreciendo a sus guerreros estadounidenses $25,000 al mes, aproximadamente $830 por día, más bonos, una suma generosa en casi cualquier mercado.

Aún así, el trabajo de Yemen entraba en territorio desconocido, y algunos de los mejores soldados declinaron. "Todavía estaba lo suficientemente gris", dijo Gilmore, "que muchos de los hombres dijeron, 'no, gracias'".

El mismo Gilmore dijo que tiene un registro imperfecto. Durante una misión de entrenamiento con fuego real que dirigió en sus días de la Marina, dice que accidentalmente le disparó a otro SEAL. Gilmore dijo que eso fue lo que lo llevó a abandonar la Marina en 2011. Su último trabajo importante antes de unirse a Spear fue como ejecutivo en una empresa de tequila artesanal.

Esa mancha en su carrera militar, dijo, es también lo que lo llevó a correr el riesgo con Spear: era un forastero, no estaba en las reservas y no tenía una pensión de qué preocuparse.

A finales de 2015, Golan, quien dirigió la operación, y Gilmore habían formado un equipo de una docena de hombres. Tres eran veteranos de operaciones especiales estadounidenses, y la mayoría del resto eran antiguos legionarios extranjeros franceses, que eran más baratos: solo unos 10.000 dólares al mes, como lo recuerda Gilmore, menos de la mitad de lo que él y Golan dijeron que habían presupuestado para sus contrapartes estadounidenses.

Se reunieron en un hotel cerca del aeropuerto de Teterboro en Nueva Jersey. Estaban vestidos con una variedad de uniformes militares, algunos de camuflaje, algunos de negro. Algunos eran barbudos y musculosos, otros tatuados y peludos.

Cuando llegó el momento de irse, convencieron al personal del hotel para que les diera la bandera de Estados Unidos que volaba afuera, dijo Gilmore. En una ceremonia improvisada, lo doblaron en un pequeño triángulo y se lo llevaron.

También empacaron unas pocas semanas de “comidas listas para comer” militares, armaduras, equipo de comunicaciones y equipo médico. Gilmore dijo que él trajo un cuchillo para uso general con una herramienta de engarce especial para preparar las tapas explosivas con explosivos. El equipo estaba seguro de abastecerse de whisky, también, tres cajas de Basil Hayden ya que sería imposible conseguir alcohol en Yemen, y mucho menos del bueno.

El 15 de diciembre, subieron a bordo de un Gulfstream G550. Una vez en el aire, Gilmore caminó hacia la cabina y les dijo a los pilotos que había un ligero cambio en su plan de vuelo. Después de reabastecerse de combustible en Escocia, no volarían al principal aeropuerto comercial de Abu Dhabi sino a una base militar de los EAU en el desierto.

Desde esa base, los mercenarios tomaron un avión de transporte de la Fuerza Aérea de los Emiratos Árabes Unidos a otra base en Assab, Eritrea. Durante ese vuelo, recordó Gilmore, un oficial uniformado de los Emiratos los informó y les entregó una lista negra: 23 tarjetas con 23 nombres y 23 caras. Cada tarjeta tenía una inteligencia rudimentaria: el rol de la persona en la política yemení, por ejemplo, o las coordenadas para una residencia o dos.

Gilmore dijo que algunos eran miembros de Al-Islah, otros eran clérigos y otros terroristas, pero reconoció que no estaba seguro.

BuzzFeed News ha obtenido una de las cartas de la lista negra. En él hay un nombre de un hombre, una fotografía, un número de teléfono y otra información. En la parte superior derecha está la insignia de la Guardia Presidencial de los Emiratos Árabes Unidos.


Aparentemente ausente está el por qué alguien lo quería muerto, o incluso con qué grupo estaba asociado. El hombre no pudo ser contactado para hacer comentarios, y no se sabe si está vivo o muerto.

Los asesinatos históricamente han desempeñado un papel limitado en la guerra y la política exterior de los Estados Unidos. En 1945, "Wild Bill" Donovan, el director de la agencia antecesora de la CIA, OSS, recibió un plan finalizado para desplegar equipos de matanza en Europa para atacar a líderes nazis como Hitler, Himmler y Goering, así como a oficiales de las SS con un rango de mayor o superior, según una biografía de Donovan por Douglas Waller. Pero el jefe de OSS se inquietó por el proyecto de "asesinato al por mayor" y lo canceló.

Durante la Guerra Fría, la CIA jugó un papel en los complots para asesinar a líderes extranjeros, como Patrice Lumumba de la República Democrática del Congo, Rafael Trujillo de la República Dominicana y Ngo Dinh Diem de Vietnam del Sur. Más tarde, en la guerra de Vietnam, los Estados Unidos lanzaron el programa Phoenix, en el que la CIA a menudo se unió a las unidades militares de los Estados Unidos para "neutralizar", o, según los críticos, asesinar a los líderes de Viet Cong. Aun así, los asesinatos selectivos no fueron un pilar central de la estrategia militar estadounidense en Vietnam. Y después de que el Congreso expuso las actividades de la CIA en la década de 1970, los Estados Unidos prohibieron los asesinatos de líderes extranjeros.

Luego vino el 11 de Septiembre y "la guerra contra el terrorismo".

Bajo el presidente George W. Bush, la CIA y el ejército utilizaron drones para matar terroristas, y la CIA desarrolló capacidades de asesinatos encubiertos. El presidente Barack Obama detuvo el programa de asesinato secreto de la agencia, pero aumentó drásticamente el uso de ataques con aviones no tripulados en Pakistán, Yemen, Afganistán y Somalia. Pronto, la CIA y los militares utilizaron la aeronave, pilotada de forma remota utilizando monitores de video, para matar a personas cuyos nombres ni siquiera conocían los Estados Unidos, a través de "ataques firmados" basados únicamente en las asociaciones y actividades de un objetivo. El presidente Donald Trump ha aflojado aún más las reglas para los ataques con aviones no tripulados.

Pero mientras los contratistas privados a menudo mantienen los aviones no tripulados y, a veces, incluso los pilotean, hay una acción que, según se informa, no pueden tomar: solo un oficial uniformado puede presionar el botón que dispara el misil y mata al objetivo.

Con los asesinatos organizados que se han convertido en una parte rutinaria de la guerra en la región, los Emiratos Árabes Unidos desarrollaron su propio apetito. El país había comenzado a flexibilizar más fuerza militar, y para 2015 se había convertido en un jugador importante en la guerra en Yemen. Apuntó rápidamente a Al-Islah, un partido político islamista que ganó más del 20% de los votos en las elecciones parlamentarias más recientes de Yemen, celebradas en 2003.

Elisabeth Kendall, experta en Yemen en la Universidad de Oxford, señala que a diferencia de Al Qaeda u otros grupos terroristas, que intentan tomar el poder a través de la violencia, Al-Islah participa en el proceso político. Pero dijo que la justificación de los Estados Unidos para los ataques con aviones no tripulados ha legitimado la búsqueda de asesinatos por parte de otros países: "Toda la noción muy acuosa y vaga de una guerra contra el terrorismo ha dejado la puerta abierta a cualquier régimen que diga: "Esto es una guerra contra el terrorismo".

En la parte superior de la cubierta de objetivos que obtuvieron de los Emiratos Árabes Unidos, dijeron Gilmore y Golan, estaba Mayo, el líder de Al-Islah en Adén. Mayo tenía el pelo muy corto, gafas con montura de alambre y un poco de perilla para acompañar su bigote. Se había manifestado en contra de los ataques con aviones no tripulados estadounidenses en Yemen, y le había dicho al Washington Post en 2012 que, en lugar de detener a Al Qaeda, esos ataques habían impulsado su crecimiento.

Cuando se le preguntó sobre la ética y la legalidad de matar a líderes políticos desarmados de Al-Islah, a diferencia de los terroristas armados, Golan respondió: "Creo que esta dicotomía es una dicotomía puramente intelectual".

Golan dijo que modela su negocio de asesinatos en el programa de asesinatos selectivos de Israel, que ha estado en marcha desde que se fundó el país, y que, a pesar de algunos errores de alto perfil y vergüenzas, afirma que se realizó correctamente. Argumenta que hay enemigos terroristas tan peligrosos e implacables, y tan difíciles de detener, que el asesinato es la mejor solución.

Él insiste en que su equipo no es un escuadrón de asesinos. Como evidencia, Golan contó cómo, a medida que su misión continuaba, los Emiratos Árabes Unidos proporcionaron nombres sin afiliación a Al-Islah ni a ningún grupo, terrorista o de otro tipo. Golan dijo que se negó a perseguir a esas personas, una afirmación que no pudo ser verificada.

Las personas a las que Spear apuntó, dijeron él y Gilmore, eran legítimas porque fueron seleccionadas por el gobierno de los Emiratos Árabes Unidos, un aliado de los Estados Unidos que participó en una acción militar apoyada por los Estados Unidos. Gilmore dijo que él y Golan le dijeron a los Emiratos Árabes Unidos que nunca actuarían contra los intereses de Estados Unidos. Y Golan afirmó que, en base a su experiencia militar, podría decir si un objetivo era un terrorista después de una o dos semanas de vigilancia.

Sin embargo, Gilmore reconoció que algunos de los objetivos pueden haber sido personas que simplemente perdieron el favor de la familia gobernante. Refiriéndose al príncipe heredero del país Mohammed bin Zayed, Gilmore dijo: "Existe la posibilidad de que el objetivo sea alguien a quien MBZ no le guste. Tratábamos de asegurarnos de que eso no ocurra".

Cuando llegaron a Adén, a los mercenarios se les entregaron armas. Estaban sorprendidos por la baja calidad: rifles de asalto y RPGs chinos basura, según Gilmore y Golan.

En algún momento, también recibieron su designación oficial en el ejército emiratí. Golan fue nombrado coronel y Gilmore teniente coronel, una "promoción" para un hombre que había sido dado de baja de la Armada como un simple oficial.

Gilmore todavía tiene su etiqueta militar de los EAU, un rectángulo de oro blanco impreso con su tipo de sangre, AB-negativo. Su nombre está en inglés por un lado y en árabe por el otro.

Al utilizar las fuentes que les proporcionó la red de inteligencia de los EAU, dijo Gilmore, el equipo estableció el patrón de vida cotidiana de Mayo: el hogar en el que vivía, la mezquita en la que rezaba, los negocios que frecuentaba.

La Navidad pasó con los mercenarios compartiendo su whisky y planeando cómo exactamente deberían matar a Mayo. ¿Una redada, una bomba, un francotirador? "Teníamos cinco o seis cursos de acción para ir tras él", dijo Gilmore.

Después de una rápida vigilancia de la sede de Al-Islah, decidieron usar explosivos. Gilmore dijo que dibujó el plan de la misión en el suelo de la tienda con un Sharpie negro. Mostró los ángulos de aproximación, el ataque y, lo más importante, la ruta de escape.

Después de informar a sus colegas, Gilmore sacó su cuchillo, cortó la resistente tela de la carpa y quemó el plan de la misión. "No quiero nada de eso con mi letra flotando por ahí", dijo.

Dos días después, recordó Gilmore, se enteraron de que Mayo estaba en su oficina para una gran reunión.

Golan se reunió con Gilmore, otro ex SEAL y un ex soldado de la Fuerza Delta, para la misión. Habían dejado atrás sus billeteras y toda la información de identificación, y llevaban una variedad de uniformes multicolores. Gilmore dijo que llevaba una gorra de béisbol y zapatillas de trail running Salomon Speedcross, con una plataforma para el pecho llena de recambios de municiones. Todos tenían AK-47, y uno tenía la bomba cargada de metralla.

Gilmore, Golan y otros dos se subieron a un SUV blindado con un soldado Emirati de civil al volante. Los soldados franceses de la Legión Extranjera se encontraban en otra camioneta, que se detendría a poca distancia del sitio de ataque, listos para apresurarse si los estadounidenses se meten en un aprieto. Las puertas de su base se abrieron y salieron a las calles nocturnas de Aden.

No está claro exactamente qué salió mal.

Justo antes de que el mercenario llegara a la puerta principal, llevando la carga explosiva destinada a matar a Mayo, uno de sus compañeros de combate en la parte trasera de la SUV abrió fuego, disparando a lo largo de la calle trasera.

Había un dron en lo alto, y el video, obtenido por BuzzFeed News, muestra los disparos, pero no a lo que el estadounidense está disparando. El video del drone no muestra a nadie disparando a los mercenarios.

Gilmore dijo que él mismo disparó contra alguien en la calle, pero su arma se atascó. Dijo que no estaba seguro de quién les estaba disparando. En cualquier caso, el mercenario que llevaba el explosivo al edificio continuó a pesar de la conmoción que lo rodeaba: durante 20 segundos completos, según muestra el video.

Para escapar, los mercenarios se encontraron con vehículos militares de los Emiratos Árabes Unidos. Entonces, de repente, hubo una explosión, la bomba en la puerta, seguida de una segunda más grande. La segunda explosión fue la camioneta de los mercenarios. Gilmore y Golan dicen que le habían puesto explosivos para ocultar la fuente de la bomba, confundir a Al-Islah y agregar a la destrucción.

El equipo regresó a la base sin algo que todos sabían que necesitaban. Las fuerzas de operaciones especiales de EE.UU. lo llaman identificación positiva o "PID", prueba de que Mayo estaba muerto. Una foto, por ejemplo, o ADN.

    "Eso causó algunos problemas con Dahlan", recordó Gilmore.

Aun así, Mayo parecía haberse desvanecido. Rara vez publicaba en su página de Facebook, y durante un tiempo, Gilmore y Golan dijeron que no se lo había visto en público.

Sin embargo, Al-Islah no anunció su muerte, como lo haría cuando otros miembros fueran asesinados. La razón, dijo un portavoz de Al-Islah en una entrevista telefónica, es que Mayo está vivo: había abandonado el edificio 10 minutos antes del ataque y hasta julio vivía en Arabia Saudita. Nadie, dijo el portavoz, murió en el ataque de los mercenarios.

Mayo parece haber resurgido en la política yemení. En mayo, fue nominado para un puesto por el presidente de Yemen, Abed Rabbo Mansour Hadi, según Charles Schmitz, especialista en Medio Oriente y Yemen en la Universidad de Towson en Maryland. Schmitz dijo que encontró una foto reciente de Mayo en un grupo con el enviado de la ONU a Yemen.

Golan sostiene que, al menos, Mayo fue neutralizado por un tiempo. "Para mí es un éxito", dijo, "siempre y cuando el chico desapareciera".

Aunque no pudo matar a Mayo, el ataque con bomba de los mercenarios parece haber iniciado una nueva fase en la guerra de los Emiratos Árabes Unidos contra Al-Islah. "Fue el signo de exclamación lo que marcó el tono de que Al-Islah ahora iba a ser el objetivo", dijo Schmitz.

El portavoz de Al-Islah que habló con BuzzFeed News recitó la fecha de memoria: 29 de diciembre de 2015. "Fue el primer ataque", dijo.

A medida que avanzaba el 2016, aquellos que observaban el deterioro de la situación en Yemen comenzaron a notar que los miembros de Al-Islah y otros clérigos en Adén, estaban cayendo muertos a un ritmo alarmante. "Parece ser una campaña dirigida", dijo Gregory Johnsen, de la Fundación Arabia, quien en 2016 formó parte de un panel de la ONU que investiga la guerra de Yemen. "Ha habido de 25 a 30 asesinatos", dijo, aunque algunos parecen ser el trabajo de ISIS. (Johnsen solía escribir para BuzzFeed News).

    "Hay una creencia generalizada en el terreno", dijo Kendall, experto de la Universidad de Oxford, "que los Emiratos Árabes Unidos están detrás del asesinato de funcionarios y activistas de Al-Islah".

Cuando BuzzFeed News leyó a Gilmore los nombres de algunos de los muertos, él asintió en reconocimiento a dos de ellos, "probablemente podría reconocer sus caras", y dijo que estaban entre los objetivos del equipo. Pero él dijo que no había estado involucrado en matarlos.

Golan dijo que su equipo mató a varios de los muertos, pero se negó a dar un número o nombres exactos. Pero después de su primera misión semi-fallida, los mercenarios se reinventaron.

Se deshicieron de los legionarios extranjeros franceses, reemplazándolos con estadounidenses. Los Emiratos también les proporcionaron mejores armas y mejores equipos, dijeron Golan y Gilmore: explosivos C4, pistolas con silenciadores y rifles M4 de fabricación estadounidense. También estaban equipados con motos que podían usar para deslizarse por el tráfico de Aden y colocar bombas magnetizadas en los autos. Todo el equipo, dijeron, provenía de los militares de los Emiratos Árabes Unidos.

Gilmore se quedó por poco tiempo. Dijo que dejó Spear en abril de 2016. Él y Golan se negaron a decir por qué, pero Gilmore dijo que desearía haber sido más agresivo en Yemen. "Si pudiera volver a hacerlo, habríamos sido menos adversos al riesgo", dijo. "Podríamos haber hecho algunas cosas sorprendentes, aunque también podríamos haber hecho algunas cosas sorprendentes y todos terminábamos en la cárcel".

Un nuevo miembro del equipo, contratado a principios de 2016, fue el veterano del Equipo 6 de SEAL, Daniel Corbett, según tres fuentes y confirmado por las fotos. Corbett era un excelente soldado, dicen los que lo conocen, y había realizado múltiples viajes de combate en Afganistán e Irak. Todavía estaba en las reservas, por lo que los militares de EE.UU. podían desplegarlo en cualquier momento; cobró un salario del gobierno; y se suponía que debía presentarse para simulacros mensuales. Y, sin embargo, estaba en Yemen con un contrato privado para trabajar para un ejército extranjero. No está claro si él mismo estuvo involucrado en misiones para asesinar a alguien.

En un hecho misterioso, Corbett se encuentra actualmente en la cárcel de Serbia, donde se lo está investigando por posesión ilegal de armas de fuego. El veterano estadounidense ha estado retenido allí desde febrero de 2018. No se pudo contactar a Corbett, y su abogado no respondió a las llamadas en busca de comentarios.

Mientras trabajaban en Yemen, los mercenarios permanecían en chozas, durmiendo en cunas. Algunos llevaban armas distintivas para posibles combates cercanos. Uno, según las fotografías, llevaba dos cuchillos en su cinturón que podía desenvainar con las manos cruzadas. Otro llevaba una pequeña hacha de guerra.

El equipo comenzó a desarrollar lo que Gilmore llamó "esprit de corps". Enarbolaban una bandera improvisada con una calavera y espadas cruzadas, una especie de Jolly Roger sobre fondo negro, y pintaron ese emblema en sus vehículos militares y en sus aposentos.

Mucho del equipo mercenario de Spear sigue siendo desconocido, y algunos de los que participaron dejaron en claro que no tienen ningún deseo de arrojar luz sobre lo que ocurrió. Cuando le preguntaron si había sido desplegado en la misión de Yemen, uno de los estadounidenses respondió: "Si lo estuviera, sabes que no puedo discutirlo". El ex Boina Verde que estaba chupando una paleta durante la misión envió un mensaje a BuzzFeed News. mensaje: “Una gran historia para ti podría ser una historia trágica para el elenco de personajes; especialmente si son buenos hombres haciendo lo correcto pero no necesariamente legal”.

Por su parte, Gilmore dijo que "hubiera preferido que esto se mantuviera fuera del radar". Pero decidió hablar con BuzzFeed News porque "una vez que esto ocurra, no hay manera de que me quede fuera de él, así que prefiero hacerme cargo. Y no voy a tratar de esconderme de lo que hice".

    "Todavía está", dijo, "una variedad del futuro de la guerra".

Gilmore está fuera del negocio de los mercenarios. Desde entonces se ha encontrado en otra línea de trabajo de la zona gris, aunque es mucho menos peligrosa. Dijo que está en una compañía de California que planea hacer aceite de cannabis para vaporizadores.

Fuente:BuzzFeed News

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